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埃及古代天文学

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  公元前3000年左右,上埃及国王美尼斯统一埃及。从此,埃及历史始有文字记录可考。到公元前332年被马其顿王亚历山大征服为止,埃及共经历31个王朝,第三王朝到第六王朝(约公元前二十七世纪至公元前二十二世纪)文化最为繁荣。埃及对于数学、医学和天文学的重要贡献,都产生在这一时期。名闻世界的金字塔也是在这一时期建造的。据近代测量,最大的金字塔底座的南北方向非常准确,当时在没有罗盘的条件下,必然是用天文方法测量的。最大的一座金字塔在北纬30°线南边二公里的地方,塔的北面正中有一入口,从那里走进地下宫殿的通道,和地平线恰成30°的倾角,正好对着当时的北极星。
  埃及人除知道北极附近的拱极星外,从出土的棺盖上所画的星图可以确定他们认识的星还有天鹅、牧夫、仙后、猎户、天蝎、白羊和昴星等。埃及人认星最大的特征是将赤道附近的星分为36组,每组可能是几颗星,也可能是一颗星。每组管十天,所以叫旬星(Decans)。当一组星在黎明前恰好升到地平线上时,就标志着这一旬的到来。现已发现的最早的旬星文物属于第三王朝。

  合三旬为一月,合四月为一季,合三季为一年,是埃及最早的历法。三个季度的名称是;洪水季(Akhet)、冬季(Peret)和夏季(Shemu),冬季播种,夏季收获。在古王国时代,一年中当天狼星清晨出现在东方地平线上的时候,尼罗河就开始泛滥。古埃及人根据对天狼偕日升和尼罗河泛滥的周期进行了长期观测,把一年由360日增加为 365日。这就是现在阳历的来源。但是这与实际周期每年仍约有0.25日之差。如果一年年初第一天黎明前天狼星与太阳同时从东方升起,一百二十年后就要相差一个月,到第1461年又恢复原状,天狼星又与日偕出,埃及人把这个周期叫做天狗周(Sepedet),因为天狼星在埃及叫天狗。
  据近人研究,埃及除这种民用的阳历外,还有一种为了宗教祭祀而杀羊告朔的阴阳历。在卡尔斯堡纸草书(Carlsberg Papyrus)第九号中有这样一条记载:
         25埃及年=309月=9,125日。
从这条记载就可看出:1年=365日,1朔望月=29.5307日,25年中有9个闰月。
  埃及人分昼夜各为12小时,从日出到日落为昼,从日落到日出为夜,因此一小时的长度是随着季节而不同的。为了表示这种长度不等的时间,埃及人把漏壶的形状做成截头圆锥体,在不同季节用不同高度的流水量。
  除圭表日晷外,埃及还有夜间用的一种特殊天文仪器,名叫麦开特(Merkhet)。它的结构很简单:把一块中间开缝的平板沿南北方向架在一根柱子上,从板缝中可知某星过子午线的时刻,又从星与平板所成的角度知道它的地平高度。现今发现的麦开特,系公元前一千多年的实物,为现存的埃及最古天文仪器。
  参考书目
 R.A.Parker, Calendars of Egypt, Univ.of Chicago Press, Chicago, 1950.
 O.Neugebauer and R.A.Parker,Egyptian Astrono-mical Texts,Brown Univ.Press, Providence, RhodeIsland,1964.
 O.Neugebauer, The Exact Science in Antiquity,Brown Univ.Press,Providence,Rhode Island,1957.

 

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