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碳恒星

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(图)“斯皮策”望远镜拍摄到的“碳恒星”及其周围的行星状星云“斯皮策”望远镜拍摄到的“碳恒星”
及其周围的行星状星云

所谓的“碳恒星”是一种大气中碳元素占绝大多数的巨型恒星。北京时间2009年3月17日消息,据《天体物理》杂志报道,天文学家们日前借助“斯皮策”空间望远镜首次在银河系中心区域观测到了一颗含有丰富碳元素的恒星。这是科学家们首次在银河系中发现此类恒星。科学家们此前曾在其他星系中观测到过这类天体,但在银河系中观测到此类似天体属于第一次。

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在开展这项研究的过程中,天文学家们利用“斯皮策”望远镜上的红外摄谱仪对银河系中40个行星状星云发出的光线进行了分析。在这些天体中,有26个位于银河系中心区附近,还有14个位于银河系的其他部分。

据悉,这些包裹着恒星的行星状星云均产生着非常强烈的红外辐射。通过对这些射线进行分析,天文学家们可以确定出行星状星云中的组成物质里是否有晶体硅酸盐和多环芳香烃——在这两类物质中均包含有氧元素和碳元素。通常情况下,只能在双恒星系统的大气中同时观测到这两类物质。

科学家们认为,相对较重一些的元素并不会长时间地停留在行星状星云中。这些物质只会在恒星死亡之际才会被抛撒出来。也只有在此时,科学家们才有可能记录到这些较重的元素。而对这些较重元素被抛撒到宇宙空间中的机制进行研究,也有助于构建有关行星形成和生命在其上形成的理论。

行星状星云实质上是一些垂死的恒星抛出的尘埃和气体壳,直径一般在一光年左右。由质量小于太阳十倍的恒星在其演化的末期,其核心的氢燃料耗尽后,不断向外抛射的物质构成。据估计,行星状星云的寿命平均约为30,000年左右。行星状星云呈圆形、扁圆形或环形,有些与大行星很相像,因而得名。这类星云的体积在膨胀之中,最后气体逐渐扩散消失于星际空间,仅留下一个中央白矮星。在行星状星云的中央,都有一颗高温恒星,称为行星状星云的中央星。这是正在演化成白矮星的恒星。这类星云出现,象征着恒星已到晚年。

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